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abejLa semana pasada, el Consorcio de Secuencia de Genoma de la Abeja Obrera, o doméstica, anunció haber terminado de copiar el mensaje genético de la “Apis mellifera”, el agente polinizador más importante del mundo, fabricante del alimento dulce más conocido de la naturaleza y objeto de placer y fascinación a lo largo de los tiempos. La abeja es el tercer insecto del mundo al que se le logra transcribir su genoma de forma completa. Este trabajo fue realizado por 150 personas, en cerca de veinte países y demandó tres años. La gran cantidad de información que se logró acumular permitirá delinear un cuadro de lo que significa ser insecto, así como de lo que significa ser abeja.
Las abejas y los seres humanos tienen mucho en común. Ambos viven en grupos y se acurrucan junto a los otros cuando hace frío. Los dos saben también que el mantenerse limpio ayuda a prevenir las enfermedades. Ambos preparan comida para otros y abandonan el hogar para buscarla. Pero hay diferencias entre ellos, desde ya. Las abejas miden nada más que 2,5 centímetros. Copulan mientras están volando y todos los inviernos, las hembras expulsan a los machos del lugar que comparten.

Los insectos son el grupo de animales más diverso de la Tierra, con cerca de 925 mil especies identificadas. La exploración genética permitirá eventualmente arrojar una luz mayor sobre la biología de la cooperación y el compañerismo, que tanto las abejas como los seres humanos descubrieron en los 600 millones de años pasados desde que compartieron por última vez un ancestro común.

“Podemos usar a este genoma para estudiar los genes involucrados en la evolución de la sociabilidad. Pero esto ocurrirá dentro de algún tiempo”, indicó Hugh Robertson, entomólogo de la Universidad de Illinois, en Urbana-Champaign, Estados Unidos.

En un largo informe que publicaron en Nature y en otros más breves que difundieron en Science, Robertson y sus colegas describieron sus impresiones iniciales sobre el genoma de la abeja, que está lleno de sorpresas y de sospechas confirmadas.

La abeja cuenta con entre 10.000 y 15.000 genes distribuidos en 16 cromosomas, en comparación con los aproximadamente 24.000 genes y 24 cromosomas de los seres humanos. En comparación con los genomas de la mosca de la fruta y del mosquito, se puede inferir que las abejas evolucionaron con mayor lentitud. Curiosamente, algunos genes de la abeja —en especial, aquellos responsables de los “relojes internos” y ritmos circadianos— son más parecidos a los de los mamíferos que a los de las moscas.

Los datos más interesantes descubiertos revelan cuáles partes del genoma de la abeja se vieron enriquecidas, ignoradas o eliminadas por la fuerza evolutiva de la selección natural.

En comparación con otros insectos, las abejas tiene nada más que un tercio de sus genes involucrados en la tarea de reconocer y matar a sus enemigos microbianos. Toda una sorpresa para un organismo que pasa el 95 por ciento de su vida en un medio ambiente húmedo, atestado, apto para la proliferación de bacterias y parásitos. Las abejas son sumamente higiénicas y les interesa la prevención

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El pulsar observado por Spitzer, llamado 4U 0142+61, se halla a 13.000 años luz de distancia en la constelación Casiopea. Alguna vez fue una estrella grande y brillante, con una masa entre 10 y 20 veces la de nuestro Sol. La estrella probablemente sobrevivió unos 10 millones de años hasta que colapsó por su propio peso hace unos 100.000 años y luego se desintegró en una explosión de supernova.

Algunos de los escombros o “despojos” procedentes de la explosión se conformaron eventualmente en un disco, que hoy orbita los restos comprimidos de la estrella, o pulsar. El Spitzer pudo reconocer el tibio brillo del disco de polvo con sus “ojos” infrarrojos, sensibles al calor. El disco gira a una distancia cercana a 1,5 millones de kilómetros desde el centro de la estrella, y probablemente contiene cerca de 10 masas terrestres de material.

Los pulsares son una clase de remanentes de supernovas, llamados estrellas de neutrones, que son increíblemente densos. Tienen masas de 1,4 veces la del Sol, comprimidas en cuerpos de sólo 16 kilómetros de ancho. Una cucharadita del material que forma una estrella de neutrones puede pesar unos 2.000 millones de toneladas. El pulsar 4U 0142+61 es además un pulsar de rayos X, lo que significa que gira e irradia pulsos de rayos X.

Cualquier planeta que haya girado alrededor de estrellas que han terminado como pulsares fue probablemente incinerado cuando las estrellas estallaron. El disco del pulsar descubierto por el Spitzer podría representar el primer paso en la formación de un nuevo, más exótico tipo de sistema planetario, similar al encontrado por Wolszczan en 1992.

‘Es muy emocionante encontrar evidencia directa de que los escombros alrededor de un pulsar son capaces de organizarse en un disco. Este podría ser el principio de una segunda generación de planetas’, dice Wolszczan.

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telefonoLos especialistas en salud mental perciben, en sus consultas, un aumento de las peticiones para tratar a niños y adolescentes de una posible adicción a las nuevas tecnologías: internet, videojuegos y teléfonos móviles, entre otros. De ahí, que la Consejería de Sanidad de la Comunida de Madrid, a través de su Agencia Antidroga, haya puesto en marcha un proyecto piloto, denominado «Prevención de la Adicción a las Nuevas Tecnologías», cuyo objetivo es mentalizar a jóvenes y padres del riesgo que lleva aparejado el uso indiscriminado y abusivo de dichas tecnologías para evitar, así, una futura y peligrosa dependencia. Las nuevas tecnologías «enganchan» a los menores con más facilidad de lo que se piensa y son, a juicio de los expertos, tan dañinas como el tabaco, el alcohol y las demás sustancias tóxicas. Hay un dato, contrastado: según un estudio de la Oficina del Defensor del Menor de Madrid, el 28 por ciento de los niños y jovenes entre 11 y 17 años se sienten «sumamente agobiados» si se les quitan el teléfono móvil.

La viceconsejera de Salud Pública y Consumo, Belén Prado, explicó ayer que este innovador proyecto se ha puesto en marcha este mes de octubre en tres colegios de la región (privado, público y concertado). Participan 225 escolares entre 11 y 13 años y 450 padres. Se desarrollará durante catorce horas por grupo de alumnos y durante cuatro para cada grupo de padres.
La evaluación del proyecto «Prevención a la Adicción de las Nuevas Tecnologías» se hará a finales de noviembre. «En función de los resultados -dijo Prado-, se estudiará su ampliación».
Según los especialistas, el fenómeno de la adicción de niños y adolescentes a las nuevas tecnologías es tan reciente que se carece de estadísticas, «pero tiene un elevado porcentaje de curación». El problema se detecta porque el niño pasa cada vez más horas delante de las pantallas, las video consolas y con el móvil. Otros síntomas son la irritabilidad y la ansiedad.

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fecaUn gel que detiene las hemorragias en menos de 15 segundos fue descubierto de casualidad por científicos estadounidenses y de Hong Kong. Según la revista científica internacional Nanomedicine, que publicó los resultados de la investigación, este es un hallazgo pionero en la utilización de un producto biodegradable para cortar una hemorragia en roedores, técnica que se consigue en tan sólo unos segundos. Su aplicación en humanos podría reducir drásticamente el tiempo que los cirujanos emplean en controlar las hemorragias en las operaciones quirúrgicas, que es casi la mitad del empleado en cada intervención.

A pesar de que los científicos desconocen aún el mecanismo exacto que frena la hemorragia, señalaron que el nuevo material contiene unos fragmentos de proteínas denominados péptidos que actúan sobre la herida como un gel protector a una nanoescala (una millonésima parte de un milímetro).

Una vez que consigue parar el flujo de sangre, el gel se descompone en moléculas que el organismo puede utilizar para reparar el tejido dañado.

Por ahora, este novedoso producto se ha utilizado en heridas en el cerebro, hígado, piel y tejido de la médula espinal de ratas y hámsters, y su aplicación frenó las hemorragias casi instantáneamente en todos los casos.

“En una operación quirúrgica, los doctores tienen pocos métodos eficaces para frenar la hemorragia sin causar otros daños”, señaló So Kwok-fai, jefe del departamento de anatomía de la Universidad de Hong Kong.

Los investigadores consideran que las pruebas clínicas podrían comenzar dentro de unos cinco años, y que deberá pasar al menos una década antes de que el producto se utilice ampliamente en los hospitales.

 

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equelexxxAproximadamente un tercio del planeta será desierto en el año 2100, según un informe del Centro Hadley para la Predicción y las Investigaciones sobre el clima, dependiente de la Oficina Meteorológica del Reino Unido. Es la primera vez que se cuantifica el riesgo de sequía inducida por el cambio climático, utilizando un ordenador de extraordinaria capacidad como el que tiene ese centro.
El informe, del que se hizo eco ayer el diario The Independent, que lleva a cabo una campaña sistemática de concientización de la opinión pública sobre los peligros del cambio climático, ha suscitado preocupación y alarma en muchos sectores.

“Es terrorífico, señaló al periódico Andrew Pendleton, de la organización no gubernamental Ayuda Cristiana, según el cual “equivale a una condena a muerte para millones de personas”.

Por culpa de esa desertización, “habrá migraciones de campesinos a niveles desconocidos hasta ahora, que los países pobres no podrán digerir”, agregó.

Para Andrew Simms, experto de la New Economics Foundation, “de confirmarse esos pronósticos, no quedará a salvo ningún aspecto de la vida en los países en desarrollo”.

Ello afectará negativamente a “su capacidad agrícola, a la disponibilidad de agua y de alcantarillado”, afirma Simms, según el cual será un auténtico desastre para millones que hoy viven en condiciones climáticas muy adversas. El impacto puede ser incluso mayor que el previsto en ese informe.

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uvasEl Telescopio Spitzer de la NASA ha revelado nuevas evidencias de que las cenizas de una estrella muerta pueden generar planetas. El telescopio infrarrojo observó la escena alrededor de un pulsar, el remanente de una estrella que estalló, y encontró un disco circundante, formado con los desechos expulsados durante los estertores de su agonía estelar. Los escombros polvorosos en el disco podrían, finalmente, agruparse para formar planetas. Esta es la primera vez que los científicos detectan material con el que se forman los planetas alrededor de una estrella que pereció en una violenta explosión.

El artículo en donde se informa sobre este descubrimiento del Telescopio Spitzer aparece en el número del 6 de abril de la revista Nature. Otros autores del artículo son Zhongxiang Wang, autor principal y el coautor David Kaplan, ambos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT).

“Estamos asombrados de que el proceso de formación de planetas parezca ser tan universal”, dice el Dr. Deepto Chakrabarty también del Instituto Tecnológico de Massachusetts en Cambridge, investigador principal de esta nueva búsqueda. “Los pulsares emiten una gran cantidad de radiación de alta energía, y aun en este duro ambiente, observamos un disco casi idéntico a los que se encuentran alrededor de estrellas jóvenes donde se han formado planetas”.

El descubrimiento representa también la pieza perdida de un rompecabezas que surgió en 1992, cuando el Dr. Aleksander Wolszczan de la Universidad de Pennsylvania encontró tres planetas en órbita alrededor de un pulsar denominado PSR B1257+12. Los planetas de dicho pulsar, del doble de tamaño que la Tierra, fueron de hecho los primeros planetas que se encontraron fuera de nuestro sistema solar. Los astrónomos desde entonces han buscado evidencia indirecta de que los planetas de pulsar nacían de un polvoriento disco de escombros, pero nadie hasta ahora había detectado directamente este tipo de disco.

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popcorn2Gracias a un nuevo procedimiento de producción del grano de maíz del tipo denominado pisingallo, el pochoclo dejó de ser un alimento calórico y poco saludable. A partir de ahora, se lo podrá considerar un producto de consumo habitual, sin grasas agregadas, aditivos ni colesterol. Además, es mucho más rico que el que actualmente se consigue en las góndolas de los supermercados, y su manera de cocción es la misma: de 2 a 4 minutos en horno microondas. Sus características son que no tiene aditivos ni colesterol y su contenido calórico, pues, se reduce en un 30%. La Argentina es el principal exportador de maiz pisingallo.
Gracias a un invento del argentino Carlos Arcusín -que entre otras cosas patentó la jeringa autodescartable y la aguja de seguridad, en 1989- una porción de pochoclo de 100 gramos que antes aportaba unas 500 calorías ahora se redujo a 350. Y su contenido total de grasas adicionadas, entre el 19 y el 27 por ciento según la marca, se eliminó por completo. Los únicos lípidos son los del propio grano, de sólo el 2,5 por ciento cada 100 gramos.

“Pero además de los beneficios para la salud, todos estos datos no serían tan relevantes si no fuera porque la Argentina es el principal exportador del mundo de maíz pisingallo, lo que representa unos 50 millones de dólares por año”, apunta el inventor, tal como se autodenomina, ya que aclara que no es ingeniero. “Esto es una ventana de oportunidad para los productores locales, porque en lugar de exportar el grano como materia prima se le podría adicionar este procedimiento de producción como valor agregado, y así multiplicar hasta 10 veces el valor de venta”, explica. El mercado del pop-corn mueve alrededor de 4 millones de dólares en todo el mundo y está en manos de unas pocas empresas. “Estados Unidos es el principal productor de este tipo de maíz, pero al mismo tiempo consume casi todo lo que produce. En la Argentina, en cambio, el consumo es muy bajo, y en lugar de exportar el kilo a 0,24 centavos de dólar -como se cotiza actualmente- se podría vender a 2,50 dólares”.

Las palomitas de maíz o el pororó, como también se lo conoce en varias provincias argentinas y otros países vecinos, se obtiene mediante la cocción en microondas hasta el punto de estallido de los granos. La capacidad de esta explosión se debe a que en su núcleo contienen una cantidad pequeña de agua o humedad, rodeada de un entorno de almidón. Cuando el grano se calienta, el agua se dilata creando una presión que crece hasta que la cubierta resulta vencida y el cuerpo del grano estalla.

“Pero aunque las propiedades alimentarias de este maíz son excelentes, para lograr su estallido y mejorar su sabor se cocina con materia grasa. La mayoría de las veces se utilizan grasas hidrogenadas, ya que la hidrogenación permite solidificar y convertir en untables aceites vegetales como de oliva, girasol y soja, que a temperatura ambiente son líquidos”, explica Arcusín, que menciona un estudio al respecto publicado en la revista española Consumer Eroski, donde se analizan todos los productos de este tipo que existen en el mercado. El trabajo señala: “Este proceso de introducir moléculas de hidrógeno en el aceite vegetal transforma las grasas insaturadas del aceite en grasas saturadas y, además, crea nuevos ácidos, los trans, que son aún más perjudiciales nuestro organismo”. Para Arcusín, una de las principales ventajas de su invento es que el grano puede ser estallado sin necesidad de utilizar grasas o aceites para su cocción y que cada grano contiene en sí mismo las sustancias necesarias para su expansión.

¿Cómo se logra? “El grano de maíz tiene adherida una sustancia principalmente seca compuesta por un azúcar seleccionado. El azúcar derretido cubre el grano impidiendo su carbonización, pero permitiendo una cocción adecuada, sin materia grasa y una consistencia crocante muy superior.” La otra parte del invento se resolvió con la construcción de una máquina; un procedimiento de preparación por el cual el azúcar es fluidificado para luego ser adherido a la cubierta granular. “La producción es de 3 kilos por minuto, y así queda preparado el grano”, concluye Arcusín, que hace más de dos años comenzó a trabajar en este proyecto, que hoy ya está patentado y listo para entrar al mercado.

Otro de los beneficios es su capacidad de conservación. “La fecha de vencimiento se prolonga de 12 meses a tres años, lo que permite abaratar los costos debido a la menor exigencia en su envasado.”

 

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organoLos medios de comunicación nos acercan, cada vez más a menudo, historias de luchas personales y familiares por conseguir ese órgano que no llega para prolongar la vida de seres queridos. Pero la problemática del transplante va más allá de la intervención quirúrgica oportuna y afecta al enfermo y su entorno, de maneras muchas veces impensables. Una investigación de la Escuela de Trabajo Social de la Universidad Nacional de Córdoba, dirigida por María Elena Flores, intentó determinar cómo influye en los pacientes y sus familias el hecho de estar en lista de espera o el haber sido transplantados. Según la especialista, además de incidir en el círculo más íntimo, cualquiera de estas situaciones impacta directamente en el trabajo y en sus vínculos sociales. Para ello, entrevistaron a diez pacientes en edad productiva atendidos en hospitales públicos y privados de la ciudad de Córdoba y a sus familiares, y recurrieron a la Fundación para la Ablación y el Transplante (Fundayt), entre otras fuentes consultadas. “Este fue un estudio piloto que permitió obtener algunas herramientas para abordar mejor a estos pacientes desde la perspectiva del trabajador social, y plantear nuevos interrogantes de cara a futuras investigaciones”, asegura Flores. El estudio de esta problemática no es menor si se considera que, de acuerdo con el Instituto Nacional Central Único Coordinador de Ablación e Implante (Incucai), actualmente más de 8.200 personas aguardan un órgano o tejido.

Trabajo y familia

Al indagar la dimensión del trabajo y sueldo percibido, las investigadoras encontraron que los pacientes que antes de enfermar se desempeñaban en relación de dependencia debieron iniciar los trámites de jubilación, en muchos casos anticipada o por invalidez, ya que no cumplían con los años de aporte o con la edad para retirarse. Esto les significó una reducción sustancial en el ingreso y la imposibilidad de reinsertarse laboralmente. “Sin embargo –señalan– era la mejor opción que tenían para conservar la cobertura social y mantener una remuneración estable, aunque no les alcanzara para cubrir las necesidades básicas”.

La directora del estudio agrega que, a la actual situación de precariedad del empleo, estos sujetos suman “el estigma de la enfermedad”, dado que las internaciones recurrentes y la vulnerabilidad psicofísica se alejan del prototipo de trabajador modelo.

El bolsillo familiar también se vio afectado por el hecho de que, en la mayoría de los casos, tanto los pacientes como sus cónyuges constituían el sostén económico del hogar. Al respecto, la investigación indica que los maridos y esposas de las personas que sufren esta problemática deben dividirse entre trabajar y sostener al paciente. Todos estos factores llevan a la familia a un proceso de empobrecimiento.

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lluviaHumberto López Morales, secretario general de la Asociación de Academias de la Lengua Española, manifestó su desacuerdo con las afirmaciones recurrentes de que la globalización lingüística –de la mano de los medios masivos de comunicación– haya contribuido a que el idioma español se hiciera “neutro, inerte, descolorido e inexpresivo”. El catedrático estuvo en lunes en la Universidad de la Ciudad de Nueva York presentando su libro “La globalización del léxico hispánico”. Expresó en esa ocasión que “en los dos últimos lustros se han mantenido los niveles de riqueza léxica de los medios hispanos”, y se preguntó: “Entonces, ¿dónde está la pobreza de esos medios de comunicación?”.

Según el funcionario, “resulta curioso” que las “graves acusaciones” relacionadas con ese supuesto empobrecimiento del lenguaje “hayan sido hechas sin prueba alguna que demuestre esa realidad que denuncian”. En busca de esas pruebas, su estudio se basó en la riqueza o densidad léxica del lenguaje de los medios. Ese concepto se determina como la relación entre los vocablos de contenido semántico (sustantivos, adjetivos, verbos, adverbios) y el total de palabras de un texto, eliminando los términos que aparecen repetidos y los nombres propios.

El índice de un ensayo tomado al azar del escritor mexicano Carlos Fuentes era de 69,7. En la lengua hablada, de 68,5 para el nivel culto, 62,5 para un nivel intermedio y 56,5 para el nivel popular. Para los medios de España, Hispanoamérica y Estados Unidos en español, en tanto, el coeficiente de riqueza léxica estaba entre 68,4 y 69,6, es decir, casi en el mismo nivel que el texto de Fuentes. Esos datos le permitieron a López Morales corroborar la hipótesis de su investigación.

El académico se opuso a la idea de que los efectos de la globalización léxica sean perniciosos. Por el contrario, opinó que “tiende a eliminar los privilegios, construidos gracias a ciertos usos perversos de las lenguas que otorgan a sus hablantes dominación o primacía”, ya que “las barreras idiomáticas –añadió– suelen permitir, entre otras cosas igualmente nefastas, el control del poder”.

 


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